【初創新貴】Coding創科公司望成第二間Uber 創辦人:編程是未來世界語言

理財智慧 17:24 2021/08/25

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只說Preface Coding及Preface Coffee,也許讀者會感到陌生,但提到「AI咖啡」--用每日更新大數據為客人沖製一杯咖啡,你可能會有點印象。這兩個品牌簡單易明,前者有關編程,後者有關咖啡,但兩者有何關係呢?Preface Coding及Preface Coffee的創辦人兼CEO盧炳棠(Tommie)是位兩度創業的八十後,他接受《iMoney》訪問,娓娓道出創立Preface的起源、Coding及Coffee的關係、未來生意大計,和來自西貢布袋澳小漁村的個人背景。

言談間,筆者以為Tommie出生書香世家,其學歷相當華麗:中學就讀皇仁書院,大學時負笈美國,工作一段時間後獲教授推薦,到倫敦政治經濟學院攻讀博士學位,未曾想過他原來出身自香港西貢小漁村。

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「我原本打算大學畢業後當教授,因為自小在漁村長大,那裏沒人讀大學。想做教授,我便要讀博士學位,父母不知多高興。」Tommie又打趣道:「我沒有立刻攻讀博士,反而在洛杉磯從事投資銀行,長這麼大,未試過賺那麼多錢。」然而遇上金融海嘯,雖然沒被裁員,但公司氣氛低迷。適逢奧巴馬(Barack Obama)參選總統,開設了一間政策管理顧問公司,在尋找智囊團,Tommie十分欣賞整個計劃,便離開投資銀行,加入團隊,主要工作是「計數」,協助奧巴馬在不同州份取得最多選票。

Tommie表示那是他第一次應用編程,然而選舉後工作變得乏味,不久就辭職了。他想了想,認為自己還是最喜歡讀書,於是請求教授為他寫推薦信,對方一口氣寫給四間知名學府,包括牛津、劍橋、倫敦大學學院及倫敦政治經濟學院,一周內四間學校都錄取了Tommie,最終他選擇到倫敦政治經濟學院讀博士學位。

倫敦生活成本高,為了找兼職糊口,Tommie轉折當上了家教老師。他當初由倫敦乘火車到曼徹斯特當家教,由早上5點出發,早上9時到埗,補習直至晚上9時,只花一天就賺到一個月生活費,創業念頭正是在這段時光萌芽。他說:「到曼徹斯特補習8個小時以上,是重複地做同一件事,沒有成長空間。倒不如做個可擴張平台,於是執行了第一個試驗——Prologue。」2012年,Tommie未有完成博士學位就回港創業,雖然遭到家人大力反對,不過他的確做出了一番成績。

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Prologue類似現代教育、遵理學校等傳統大型補習機構,不過主要以綫上授課,為相關教育技術中的先行者。在兩年多時間,公司保持約有3萬名學生,而當時其他大型補習機構不過有大概5萬多學生。惟Prologue發展後期,Tommie發展報讀綫上課程的人大多難以完成整個課程,對着電腦學習這件事並不人性化,針對這個問題,Tommie表示Preface雖是一間科技公司,但正努力研究解決教學問題。

他認為現時教學最大的問題是,學生需要適應老師,而非老師遷就學生。在Tommie的角度,班房制的「一對多」(One to Many)教學是妨礙教育進步癥結,「如果40個人有40套不同的教材,而又向着同一個目標,是否可行呢?」

結束了Prologue業務後,Tommie於2016至2017年間在麻省理工繼續進修人工智能(Artificial Intelligence,AI)相關知識,他覺得未來是AI天下。他發現美國、英國學生主科是英語,數學及編程;日本學生主科本是日文和數學,直到去年4月1日小學一年級開始主科變成日文、數學及編程;惟香港學生主科仍然是中、英、數。「香港是極度落後,反正我身處香港,就在本地推動編程,讓小朋友也可以學習相關知識。」這就是Preface Coding誕生的故事。

Preface Coding的運作是這樣:假設一個工作繁忙的在職人士,老師可遷就對方的時間地點,拿着由AI製成,度身訂制的筆記來教編程。每當完成一堂,下一堂課前老師能知道學生是否跟上進度,學習從此變成「一對一」,授課不再限於班房。

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2017年綫上教學並不流行,授課方式主要仍是面對面。Preface Coding主要概念為「一對一」,十分新穎,「沒有課室的學校是怎樣的?」,有關資訊不多,叫人難以信服。Tommie想到既然沒有課室,咖啡又是不少人日常,不如乾脆自己開一間咖啡店,以喝完一杯咖啡的時間(約五分鐘)解釋Preface Coding概念。Preface Coffee第一間分店隨後在天后開張。Tommie透露,最初不少課堂都在天后咖啡店進行,到晚上咖啡店便成為工作坊,探討不同的主題,現時中環分店亦沿用此模式。

除了主力幼童編程教育,Preface Coding第二大市場是成人。Tommie表示,成人學生大多為30至55歲,主要是高層人員,學編程原因是作決策時決定是否做一套程式價錢都數以百萬計,他們學一整套編程也不過是幾萬元。他續稱,Preface Coding最近會為早上6時半上課的學生配對身處倫敦的老師作綫上授課,當地時間為晚上11時半,賺了時差,他形容這個教學模式就似「Uber in Education」。

Tommie指「我們希望可以成為教育版本的Uber,且是無國界的。未來將有一筆融資資金投放在擴張版圖方面,到達日本、倫敦、悉尼、墨爾本、溫哥華等地區,與香港一樣設立辦公室和咖啡店。換言之,世界各處都可以上課,整個業務會是全球性。」Tommie提到Preface與Uber十分相似,都是着重供求的運營模式,考慮到Uber在港成功的經驗,Preface在5月時邀請前Uber香港區總經理佘雋知加入Preface成為營運總監,希望他可以將Uber的成功方法帶到Preface,令Preface可向目標再邁進一步。

*內容節錄自715期《iMoney》Focus。

 

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記者:陳楚琨

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