意大利工程師變身社企老闆 創無障礙通話App進軍亞洲市場

科技 08:30 2019/09/24

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Pedius創辦人Lorenzo DI Ciaccio希望創新科技融入生活,為聽障人士建立無障礙的溝通環境,促進社會共融。

與聽障人士通電話,不再天方夜談。專門為聽障人士而設的手機應用程式Pedius登陸香港,成為亞洲第一站。Pedius結合語音識別及語音合成技術,可以將文字和電話語音交替轉換對話,讓聽障人士毋須在第三方協助下「發聲」通話。未來更計劃和大學合作,在課堂引入即時字幕,將技術擴展至教育共融。

電子工程師出身的Pedius創辦人Lorenzo DI Ciaccio,八年前目睹一場交通意外,卻因為事主聽障竟然無法求助,令他慨嘆:「如今21世紀的科技竟然無法幫助有需要的社群?」當年他以27歲之齡決定創業,成立意大利社企Pedius SRL,並開發專為聽障人士而設的手機應用程式Pedius。

Pedius登陸香港,更成為亞洲首個市場,目前支援8種語言,當中包括粵語。

文字和語音互相轉換 冀連接公共服務

應用程式採用網際協議通話技術,即是利用網絡來通電話,再結合語音識別及語音合成技術,當聽障人士通電話時,輸入的文字訊息會即時轉換成語音,對方的語音亦會即時轉換成文字,讓雙方都能有效溝通交流。程式同時引入多項無障礙公共服務,並可紀錄用家資料及位置,危急時做到一鍵報警或尋求救援服務,惟香港版本目前只有電訊服務查詢及支援功能。

他解釋,最希望為聽障人士做到無障礙通話,應用程式既可加入用家通訊錄,亦可如同「黃頁」般提供各項公共服務的聯絡方法,就算外遊同樣適用,可聯絡當地警方解決燃眉之急。目前Pedius與本港通訊商CSL合作提供部分查詢服務,但未來也計劃與醫院、警署、地鐵、電力公司等機構合作,讓聽障人士遇到帳單、技術等日常生活問題,都不用尷尬假手於人,從而提升生活質素。

目前Pedius與本港通訊商CSL合作提供部分查詢服務。(陳偉能攝)

現時市面上不乏語音辨識的智能工具,Google Assistant、Amazon Alexa、Apple Siri等更是行業代表。不過,他解釋,兩者的語音訓練並不一樣,通話環境較差,需要專門和特定的測試,適用於聽障人士的社群,並可分辨兩批人對話,才可增加準確度。目前平均流暢度做到近8成半,在配置收音裝置、沒有嘈雜聲等可控制的環境下,更達到9成半準確度。

要實踐社會共融的宏願,也需要可持續的商業模式維生。目前應用程式免費下載,每月亦可免費使用20分鐘通話,50元可用100分鐘通話,而450元就可無限使用一年。但他透露,主要收入並非來自用家身上,而是透過企業應用方案,在程式內引入企業的無障礙服務和查詢。

支援8種語言 包括粵語及國語

踏足意大利、法國、英國、美國、西班牙等12個國家後,香港成為亞洲首個市場,程式支援的8種語言當中也包括粵語和國語。他解釋,香港的營商環境貼近西方,可以「軟著陸」亞洲市場,尋找本地合作夥伴過程中,本地聽障人士組織也表示歡迎。目前技術總部位於歐洲,如果將來開拓亞洲市場也會考慮遷移重心,但前提亞洲要得到很大需求。

進軍香港遇到最大的困難是粵語,因為他們無法自行測試,需要尋找具備母語發音的本地社群參與。另一個有趣發現,就是打中文字需更長時間,但很多香港人都有第二種語言英文,使用程式時卻可輕易上手,因為意大利會英文的聽障人士很少,巴西的讀寫能力率亦較低,如果不懂得閱讀和寫字,就成為使用程式的障礙。因此未來也計劃和大學合作,為聽障人士在課堂引入即時字幕,進一步將技術和共融的理念擴展至教育。

記者:張凱傑

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