【中美大博弈】美登月50周年 彭博社:中國或勝出新登月競賽

環球政治 11:58 2019/07/20

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中美貿易戰如火如荼,除此以外中美還可能在新登月競賽,彭博社認為中國縱使落後,超前美國卻非不可能

美國太空人岩士唐(Neil Armstrong)1969年成為登月第一人,7月20日是50周年紀念。時值中美貿易戰、科技戰如火如荼,但除此以外中美幕後其實可能還在新一輪太空競賽,鬥快送人再次踏上月球。彭博社認為,新登月競賽,中國或者會是贏家。

中美太空競賽,中國現時實際上要落後美國一大截,尤其是登月。美國除了50年前已實現登月,有不少技術積累,美國總統特朗普亦已定出時間表,提出美國2024年載人重返月球。

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相比之下,中國現時實行的只是無人探月工程,載人登月工程尚未正式啟動,料要2030年代才會送人上月球。

中國月球計劃分為探、登、駐「大三步」(無人探月、載人登月、長期駐月),以及繞、落、回「小三步」(繞月探測、降落軟着陸、採樣返回)。

中國至今只走完「小三步」中繞、落2步,「嫦娥五號」預料今年年底發射,計劃收集月球土壤樣本返回地球,完成小三步,以及大三步的第1步。

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  • 中國雖落後 步伐卻足令美國擔憂

縱是這樣,中國在新登月競賽反超前美國也不是沒有可能。彭博社指出,中國太空計劃已引起特朗普政府擔憂。美國副總統彭斯3月明言,美國現正處於太空競賽,情況正如60年代一樣,而今次的賭注比上次還要高。

隨住美國主導的國際太空站料於2020年代退役,中國準備建造的太空站屆時會是唯一太空站,有能力作為外星探索中途站。

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美國即使已定下2024年重返月球目標,如此進取的時間表卻不好實現。

首先,美國自2011年穿梭機退役後,至今都沒有載人航天工具。

美國送人上太空,都要「買飛」乘搭俄羅斯聯盟號飛船。波音正在研發的「太空發射系統」(Space Launch System,SLS)大力火箭,進度也大落後,原本2020年發射飛船繞月的計劃現在已無人再提。

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  • 美政治風向常變 太空計劃可取消

其次,美國太空計劃能否實現,都要取決於經常改變的華府政治風向,反觀中國一黨執政則不然。

美國太空總署(NASA)原載人航天工程「星座計劃」(Constellation program),本來打算2020年前載人重返月球,但在2009年就因嚴重超支而遭時任總統奧巴馬取消。

奧巴馬政府傾向支持SpaceX等民營企業主導太空探索,這雖然有助降低成本,卻可能忽視了民企需要追求盈利,而太空探索成本風險高、即時回報小的現實。岩士唐對此就相當不滿,認為其他國家必會趁機急起直追美國。

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再者,美國要2024年載人登月,現時缺的還有錢。

美國60年代阿波羅計劃成功登月,可謂舉了全國之力,NASA在高峰期所獲撥款,佔聯邦政府總開支比率高近5%。相比之下,今天NASA只拿到不足1%華府開支。

NASA本財年預算為215億美元,特朗普政府正尋求多撥16億美元,顯然不夠資助登月。

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由此可見,哪怕美國輿論或多或少對中國有「捧殺」成份,美國輸掉新登月競賽亦非無法想像。美國海軍戰爭學院(Naval War College)太空政策專家Joan Johnson-Freese坦言,若下一個登月太空人講的是普通話,自己也不會覺得驚奇。

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