【中美貿易戰】稀土牌殺傷力成疑 供求法則可助美解圍?

環球經濟金融 15:26 2019/05/29

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中美貿易戰越演越烈,升級為科技戰,中國疑有意限制向美國出口稀土。稀土是製造電子產品重要材料,而中國產量佔全球8成,科技界擔心會受嚴重衝擊。惟稀土本身並其實並不稀有,中國無法壟斷供應,美國可自行開採,市場會自行調整供求,彌補有關缺口。

稀土中所蘊藏的17種化學元素絕不稀有,美國地質調查局(USGS)更形容屬相當豐富(moderately abundant),部分更堪比銅、鉛等常見元素。除中國外,巴西、加拿大、澳洲、印度及美國都有很大稀土存量。

中國傳擬限制對美出口稀土,惟分析指殺傷力有限。

中國稀土產量能佔近8成,並非中國壟斷稀土礦藏,而是因為稀土提煉麻煩,美國勞工成本高,提煉過程產生的污染等種種問題,自行提煉不符合成本效益,美國漸漸放棄,稀土生產變成由勞工成本低的中國主導。

一旦中國停止向美國出口稀土,按照經濟學原理,供求會自動調節,其他國家自然會增產,美國亦必定會恢復已停運的稀土提煉設施。

事實上,中國限制向美國出口稀土雖暫時仍是揣測,但這種調節已經開始,美國化工廠Blue Line Corp及澳洲稀土礦商Lynas上周宣布合作,於美國德州開設稀土生產工廠。美國加州的Mountain Pass稀土礦,亦已恢復運作。

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發改委稱稀土是中國對美反制的重要籌碼,但實質威脅未必如當局所講般巨大。短期衝擊當然會有,但美國本身早有準備,軍事等重要領域,目前稀土庫存能夠應付,石油化工或科技產品價格或會上升,但無法不至缺乏材料以至無法生產。

中國打稀土牌其實非首次,2010年中國曾因釣魚島(日本稱尖閣諸島)爭議,停向日本供應稀土,美國聖母大學(University of Notre Dame)政治科學助理教授兼稀土專家Eugene Gholz當時曾作研究,發現影響很細。

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報告指,中國隨即有人以走私方式出口稀土,日本廠商亦設法降低稀土用量,其他國家的稀土產量亦提升,令缺口得以彌補。Gholz表示,當局以政策強行扭曲供應,結果是市場會自然調整適應。

撰文 : 林建忠

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